PROCESSO DE COLHEITA, SECAGEM E ARMAZENAMENTO DAS PLANTAS:

Colheita
As partes das plantas devem ser colhidas num momento adequado do dia, no início da manhã antes que o sol comece a aquecer.

As ervas anuais podem ser cortadas com uma faca afiada ou tesura de poda (cortar um pouco acima de uma folha ou par de folhas, deixando 4 a 6cm do tronco para crescimento posterior).

As flores não deverão estar inteiramente abertas neste processo para que se obtenha o máximo de sabor e aroma.

A escolha é importante pois não deverá colher plantas com gotas de orvalho ou de chuva.

No caso de colheita de sementes, estas devem ser colhidas somente quando começam a secar (atingem a cor castanha) e devem acabar o processo de secagem num tabuleiro.

As podas devem ser feitas de forma cuidadosa para assegurar que haja sempre novos crescimentos.

Secagem
Faça raminhos com a ajuda de um elástico e pendure-os de cabeça para baixo num local escuro, quente e arejado.

Dependendo da temperatura e humidade, a secagem demorará cerca de 2 a 4 semanas até estar concluída.
Se as ervas possuírem um caule muito curto para pendurar ou se pretendermos secar folhas individuais, então devemos secá-las num tabuleiro de rede. Os tabuleiros devem, também, ser mantidos num local escuro, quente e arejado, até que as ervas sequem.
A secagem feita através de areia de sílica, muito utilizado na secagem de flores também é possível. A areia de sílica atrai a humidade dos tecidos das plantas deixando intacta a sua estrutura original. Qualquer recipiente serve, desde que seja grande o suficiente para que as ervas sejam cobertas pela areia. Coloque uma camada fina de areia de sílica no fundo do recipiente, depois coloque as ervas por cima da areia sem sobrepô-las umas às outras, cubra-as com mais areia de sílica e coloque o recipiente numa sala quente. Pode levar entre 2 a 4 semanas até que as ervas fiquem completamente secas. Uma vez secas, retiram-se da areia e colocam-se em recipientes de vidro.

Com um forno a gás, eléctrico ou mesmo com um microondas podemos acelerar a secagem das nossas ervas, contudo, devemos tomar algumas precauções porque o sabor, os óleos e as cores das ervas podem perder-se caso sequem rapidamente a uma temperatura elevada.
Quando secar com um forno convencional, coloque as folhas numa panela rasa, a uma temperatura de 80ºC durante cerca de 3 a 4 horas com o forno aberto.
Se usar um microondas, coloque as folhas sobre um prato ou toalha de papel, seleccionando a potência para alta durante 1 a 3 minutos, e virando as ervas a cada 30 segundos.

Armazenamento
As ervas têm de estar completamente secas caso contrário passado algum tempo ficarão em forma de pasta.

As ervas aromáticas devem ser guardadas em frascos fechados hermeticamente num local fresco e seco.

Os frascos devem ser mantidos longe da luz e do calor para que estes não destruam a qualidade das ervas.

Outro método de conservação/armazenamento é a congelação.

Deverá lavar as ervas, de seguida fervê-las durante 1 a 2 min e passá-las por água fria. Por fim, depois de escorrida a água, colocar as ervas num recipiente e pô-las no congelador.

Os vinagres de ervas também são popularmente utilizados com as ervas caseiras. Para fazer o vinagre, coloque as ervas numa jarra ou garrafa, cubra com vinagre branco e armazene-a num local fresco e seco. Após uma maceração de 4 a 6 semanas, o vinagre pode ser decantado em garrafas pequenas.

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